Banquise

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Banquise

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La banquise est une étendue de mer gelée. Elle se forme durant l'hiver polaire, lorsque la température de l'eau de mer descend en dessous de -1,9°C. Au cœur de l'hiver, l'épaisseur de glace peut atteindre 1,5 à 2 mètres, sans compter la neige qui s'y accumule.

La flottabilité de la banquise est due à la différence de densité entre la glace et celle de l'eau liquide : la glace, moins dense, subit la poussée d'Archimède.

Une partie de la banquise ne fond jamais, mais il ne faut pas confondre cette glace de mer pérenne avec les calottes polaires (Groenland, Antarctique) qui sont consitituées de glace continentale (eau douce).

Sommaire

 

Formation de la banquise

Tout d'abord, en raison du mouvement de la mer (houle, vagues...), la glace ne peut pas prendre d'un seul coup. Des paillettes commencent donc à se former, puis s'agglomèrent progressivement jusqu'à former un début de croûte sur l'eau. Cette croûte va se solidifier assez rapidement, mais tant qu'elle n'atteint pas une certaine épaisseur (quelques centimètres), elle reste fragile et les mouvements de l'eau peuvent encore la fissurer.

Au-delà d'une certaine épaisseur, la glace formée ne constitue plus qu'un seul bloc couvrant une vaste étendue d'eau : c'est la banquise proprement dite. Elle n'est constituée que d'eau salée, mais durant l'hiver, les précipitations neigeuses s'accumulent à sa surface.

Débâcle

Débâcle dans l'Arctique
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Débâcle dans l'Arctique

Lorsque la température remonte, la banquise perd peu à peu de son épaisseur. Lorsqu'elle redevient sujette aux mouvements de la mer, elle se fragmente en grandes plaques puis en morceaux de plus en plus petits.

Ces plaques servent fréquemment aux mammifères marins comme les morses, les phoques ou les otaries pour y prendre le soleil et s'y reposer.

La banquise et les navires

Tableau de C. D. Friedrich représentant un navire pris dans la banquise
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Tableau de C. D. Friedrich représentant un navire pris dans la banquise

Les navires pris dans la banquise qui se forme n'ont en général pas d'autre solution que de rester sur place et de préparer leur hivernage. Seul un navire conçu pour supporter la pression exercée par la glace sur ses flancs a de bonnes chances de résister. Un tel navire a une coque formant un angle très incliné avec l'eau : lorsque la pression augmente sur la coque, au lieu de tenter d'y résister, elle s'élève mécaniquement.

Certains navires sont spécialement conçus pour passer à travers une épaisseur de glace (inférieure généralement à 2 mètres), ce sont les brise-glaces. Ils peuvent se frayer un chemin en brisant la glace sous leur masse ou leur simple poussée ; ils servent également à ouvrir la voie à d'autres navires.

La banquise et le réchauffement climatique

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